En la Asociación Española Contra el Cáncer nos hemos propuesto pasar del 57% de supervivencia media en cáncer al 70% en 2030. Para alcanzar este 70% de supervivencia es necesario seguir creciendo en investigación con avances como los que han ocurrido a lo largo de la historia y que te contamos en la exposición que la Asociación Española Contra el Cáncer va a hacer con motivo de la Semana de la Ciencia, que se celebra del 7 al 20 de noviembre.

La Semana de la Ciencia es el mayor evento anual de divulgación de la ciencia en Europa y tiene como objetivo divulgación científica y tecnológica. Desde la Asociación se van a realizar diferentes actividades que tratan de contribuir a la investigación e innovación como principales herramientas para mejorar la supervivencia en cáncer. Cabe recordar que actualmente la Asociación tiene invertidos un total de 92 millones de euros destinados a 525 ayudas de investigación a proyectos en curso.

Sin embargo, además de fondos propios, desde la Asociación creemos importante contar con mayor formación e información. Por ello, una de las actividades de esta edición de la Semana de la Ciencia se centrará en la exposición interactiva que recoge algunos de los grandes hitos de la investigación contra el cáncer, para recordarnos de dónde venimos, pero también hasta donde podemos llegar: a que el cáncer sea una enfermedad prevenible, curable o cronificable.

La investigación del cáncer, un reto milenario’ es una exposición que ofrece un viaje al origen de los tiempos para descubrir los primeros restos de cáncer y recorrer la historia para conocer como ha ido evolucionando la investigación en su precisión y lo más importante, en supervivencia. Esta exposición se podrá ver desde hoy y a lo largo de 2023 en Huelva, Badajoz, Madrid, Barcelona, Baleares, Tarragona, Almería, entre otras ciudades.

Grandes pasos en la historia de la investigación

La lucha contra el cáncer no es nueva. En realidad, tenemos constancia de que esta enfermedad es tan antigua como nuestra propia historia. Aunque vencer el cáncer sí que puede ser el hito que alcancen nuestros contemporáneos. De hecho, se han encontrado restos de tumores en fósiles de hace 76 millones de años A.C. En concreto, descubrieron un hueso fósil con esa edad con un osteosarcoma que demostró la existencia de cáncer en animales prehistóricos. Sin embargo, el primer caso documentado de cáncer en humanos se remonta al año 3.000 A.C. en el antiguo Egipto. Se trata del Papiro de Edwin Smith, un documento médico que ya describe casos de tumores de mama, y que añade que no hay tratamiento para estos casos.

El origen de la palabra cáncer, sin embargo, no aparece hasta la Antigua Grecia. En concreto, se ha podido rastrear el mismo hasta el año 460 A.C.. Sería Hipócrates, el padre de la Medicina, el primero en usar el término “carcinos” o cangrejo en griego, para referirse a los tumores debido a que su forma invasiva debajo de la piel le recordaba a este animal.

El conocimiento sobre la enfermedad empieza a dar pasos más certeros en el siglo XIX. Será ya en 1830 cuando el patólogo alemán Johannes Müller describa que los tumores están formados por células.

Los grandes avances en investigación del siglo XX

Es en el siglo XX cuando se da uno de los grandes avances en investigación, concretamente en los años 50, cuando se comienza a usar la quimioterapia como tratamiento. Esto fue posible porque se empezó a estudiar los efectos en las personas de al gas mostaza, ya que este producto se usaba como agente químico militar en la guerra, y después comenzó a probarse en animales.

Entre 1950 y 1970 se inicia lo que se conoce en investigación como la era de la Biología Molecular. Es en 1953 cuando Watson, Crick y Rosalin Francklin describen la estructura del ADN. Otro gran hito ocurriría en la década de los años 1960, cuando por primera vez se relaciona el tabaco con un mayor riesgo de padecer cáncer de pulmón.

En 1970 se abre una nueva etapa, en la que el cáncer empieza a entenderse como una enfermedad genética. Un hito que marcó un antes y un después sucedió en 1984 y fue lograr descifrar por primera vez la secuenciación de los genes relacionados con el cáncer, los llamados oncogenes. En este punto, hay que señalar que el investigador español Dr. Mariano Barbacid fue uno de los científicos que colideró el estudio del oncogen KRAS.

No será hasta 2001 cuando se lleve a cabo uno de los mayores hitos de la Biología: descifrar el genoma humano. A partir de entonces comienza una etapa en la que los descubrimientos sobre la enfermedad y, por ende, los nuevos tratamientos, se aceleran gracias a la tecnología. Entre otros, en 2013 la Inmunoterapia es nombrada el avance del año. Así, después de años de estudio de las células inmunes, se consiguen fármacos capaces de modificar y dirigir a las defensas del paciente hacia el tumor, con unos resultados impresionantes en los ensayos clínicos.

Por otra parte, en 2017 se aprueba en EE.UU. la primera terapia personalizada para ciertos tipos de leucemia. En este tratamiento conocido como CAR-T se modifican las células del sistema inmunitario del paciente para que combatan a las células tumorales.

En 2021, después de 40 años del descubrimiento de KRAS, en EE.UU. se aprueba la primera terapia contra este gen relacionado con varios tipos de cáncer como pulmón. En este punto la supervivencia global del cáncer está en el 57%. Lograr el 70% de supervivencia en 2030 solo es posible si seguimos sumando hitos a este camino.

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